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Anche l’esercizio a intensità leggera potrebbe ridurre il rischio di demenza

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Un recente studio trova ulteriori collegamenti tra attività fisica e rischio di demenza. David Madison/Getty Images
  • La demenza colpisce milioni di persone anziane e i ricercatori si aspettano che il numero di persone con demenza negli Stati Uniti triplichi quasi entro il 2060.
  • Non esiste una cura conosciuta per la demenza. Tuttavia, alcuni cambiamenti comportamentali possono ridurre il rischio.
  • Uno studio recente ha trovato un’associazione tra esercizio di intensità leggera e ridotto rischio di demenza negli anziani.
  • Gli scienziati devono fare più lavoro per determinare se l’associazione è causale.

In un nuovo studio, i ricercatori hanno identificato un’associazione tra l’esercizio fisico a intensità luminosa negli anziani e un ridotto rischio di demenza.

Lo studio, che appare in Rete aperta JAMA, pone le basi per ulteriori ricerche per determinare se l’esercizio fisico a intensità luminosa causa la riduzione del rischio.

Demenza

Secondo il Centri per il controllo e la prevenzione delle malattie (CDC), demenza è un termine generale per una serie di condizioni caratterizzate da deterioramento cognitivo.

La demenza colpisce tipicamente le persone di età superiore ai 65 anni, sebbene non sia una parte prevista dell’invecchiamento. Il tipo più comune di demenza è il morbo di Alzheimer.

La malattia di Alzheimer è una malattia neurodegenerativa, il che significa che peggiora nel tempo.

Secondo il Organizzazione Mondiale della Sanità (OMS), durante le prime fasi della demenza, qualcuno può diventare smemorato, perdere la cognizione del tempo o non ricordare una persona familiare. Nelle sue fasi avanzate, la demenza può ridurre significativamente la consapevolezza del mondo da parte di un individuo.

Non esiste una cura nota per la demenza neurodegenerativa. Invece, i medici si concentrano sulla riduzione dei sintomi e sulla promozione di cambiamenti nello stile di vita che potrebbero ridurre il rischio di sviluppare demenza.

Oltre 60.000 partecipanti

Nel presente studio, i ricercatori hanno studiato se esistesse un’associazione tra l’esercizio fisico a bassa intensità e un ridotto rischio di sviluppare demenza negli anziani.

Lo studio ha coinvolto 62.286 partecipanti che avevano 65 anni o più, non avevano una diagnosi di demenza e avevano cartelle cliniche nel database del servizio nazionale di assicurazione sanitaria coreano.

I ricercatori hanno raccolto dati tra gennaio 2009 e dicembre 2012 e hanno monitorato i partecipanti fino alla fine di dicembre 2013. Hanno completato l’analisi dei dati da luglio 2020 a gennaio 2021.

Le donne rappresentavano il 60,4% dei partecipanti e l’età media era di 73,2.

I partecipanti hanno registrato il loro livello di attività fisica all’inizio del periodo di studio utilizzando un questionario auto-riferito. I ricercatori hanno esaminato la frequenza, l’intensità e la durata dell’esercizio per determinare quanto dispendio energetico fosse dovuto all’attività fisica.

Dopo un periodo di follow-up medio di 42 mesi, i ricercatori hanno notato quanti partecipanti hanno sviluppato la demenza.

Ridotto rischio di demenza

Durante il periodo di follow-up, il 6% dei partecipanti ha sviluppato demenza.

I ricercatori hanno diviso i partecipanti in quattro gruppi a seconda di quanto fossero attivi: inattivi, non sufficientemente attivi, attivi e molto attivi.

Hanno scoperto che i partecipanti non sufficientemente attivi avevano un rischio ridotto del 10% di sviluppare demenza rispetto ai partecipanti inattivi.

I partecipanti attivi avevano un rischio ridotto del 20%, mentre i partecipanti altamente attivi avevano un rischio ridotto del 28%.

I risultati sono rimasti gli stessi anche dopo aver tenuto conto dell’età, del sesso e dell’incidenza di ictus e altre comorbidità.

Notizie mediche oggi ha parlato con il dottor Boyoung Joung, professore di medicina interna presso lo Yonsei University College of Medicine di Seoul, Repubblica di Corea, e l’autore corrispondente dello studio. Ha detto che “[i]Nel nostro studio, vorremmo sottolineare che anche un’attività fisica di intensità leggera, al contrario di un comportamento sedentario totale, potrebbe portare a una riduzione del rischio di demenza”.

“Pertanto, gli anziani che non possono svolgere attività oltre l’attività fisica di intensità moderata, a causa di […] fragilità o comorbilità, potrebbero trarre beneficio da un’attività fisica a bassa intensità”.

“Ci sono alcuni rapporti secondo cui l’attività fisica ad intensità luminosa è associata al metabolismo e questo cambiamento vascolare, cellulare e metabolico dovuto all’attività fisica ad intensità luminosa potrebbe essere utile nel ridurre il rischio di demenza”.

– Dott. Boyoung

Causa?

Il prof. Paul M. Matthews, direttore del Centro per la ricerca sulla demenza del Regno Unito presso l’Imperial College di Londra nel Regno Unito, ha spiegato a MNT quello “[t]il suo è uno studio epidemiologico retrospettivo ben condotto. I risultati sono coerenti con precedenti studi simili in altre popolazioni e con le conclusioni dello studio FINGER prospettico e randomizzato”.

“Tuttavia, come studio osservazionale, può essere utilizzato solo per suggerire che un’attività fisica leggera può ridurre il rischio di demenza. [T]i risultati non possono essere interpretati direttamente come prova che l’inizio di un’attività fisica leggera ridurrà il rischio di demenza”, ha avvertito il prof. Matthews, che non è stato coinvolto nello studio.

MNT ha parlato anche con il prof. John Gallacher, direttore di Dementias Platform UK, presso l’Università di Oxford nel Regno Unito, che non è stato coinvolto nello studio. Era d’accordo con il prof. Matthews, spiegando che i risultati erano significativi, ma la questione del nesso di causalità era fondamentale.

“L’idea che l’attività fisica riduca il rischio di demenza è del tutto plausibile e questi risultati si aggiungono a un numero crescente di prove a sostegno di questa idea. Il problema è la causalità inversa, ovvero che le persone con demenza si esercitano di meno”.

– Prof. John Gallacher

“Questo studio va in qualche modo ad affrontare questo problema esaminando gli eventi incidenti e eliminando i soggetti con demenza incidente nei primi 2 anni di follow-up. Le curve dose-risposta sono impressionanti”, ha continuato.

Il Prof. Gallacher ha affermato che “[p]meccanismi possibili [for the association] includono una migliore salute vascolare e una migliore funzione immunologica. È probabile che questi meccanismi siano interconnessi e non indipendenti l’uno dall’altro”.

Il prof. Matthews credeva anche che alcune variabili che i ricercatori non hanno preso in considerazione potessero spiegare i risultati. Tuttavia, erano possibili anche meccanismi biologici.

“Tra gli altri fattori, nello studio non è stato possibile controllare le differenze di fragilità relativa, integrazione sociale e background familiare. Una spiegazione banale per i risultati è che questi tipi di variabili incontrollate hanno rappresentato le differenze”.

“In alternativa, ci sono prove biologiche che l’attività fisica potrebbe aumentare i livelli di fattori che proteggono i neuroni, migliorare il metabolismo per ridurre i tassi di ‘senescenza’ – invecchiamento cellulare – e plasticità cerebrale”, ha affermato il prof. Matthews.

Demenze diverse?

Parlando con MNT, la prof.ssa Tara Spires-Jones — presidente personale di neurodegenerazione e vicedirettore del Centre for Discovery Brain Sciences presso l’Università di Edimburgo, Regno Unito — ha dichiarato: “[t]lo studio dei fattori di rischio modificabili per la demenza è molto importante poiché le migliori stime suggeriscono che oltre un terzo dei casi di demenza può essere prevenuto modificando lo stile di vita”.

“Questo studio di Yoon e colleghi osserva un’associazione tra esercizio fisico e ridotto rischio di demenza. Sebbene questo tipo di studio non possa dimostrare che l’esercizio sia la causa del rischio ridotto, i dati sono solidi e provengono da un gran numero di persone”, ha affermato il prof. Spires-Jones, che non è stato coinvolto nello studio.

“Questo studio è importante perché suggerisce che anche un esercizio leggero può ridurre il rischio di demenza. Questo lavoro potrebbe essere sviluppato facendo prove formali del potere preventivo dell’esercizio, alcune delle quali sono attualmente in corso in tutto il mondo”.

Continuando, ha detto il Prof. Spires-Jones MNT che “Questo studio mostra che l’esercizio è stato associato alla prevenzione della malattia di Alzheimer più della demenza vascolare, il che è coerente con i dati precedenti. Non sappiamo perché questo sia il caso, ma è possibile che altri fattori di rischio come l’ipertensione e il diabete siano più influenti nel rischio di malattie vascolari rispetto all’esercizio fisico”.

Il dottor Boyoung era d’accordo, osservando che “[o]Altri fattori di rischio modificabili, come ipertensione e diabete, potrebbero svolgere un ruolo importante nella demenza vascolare. Ecco perché l’attività fisica era più protettiva contro il morbo di Alzheimer che contro la demenza vascolare”.

Il Prof. Gallacher ha spiegato che “[t]l’assenza di effetto per la demenza vascolare è incoerente con i meccanismi sopra descritti. Tuttavia, l’analisi, nel controllare le variabili relative alla malattia vascolare – pressione sanguigna, indice di massa corporea, ecc. – potrebbe avere effetti corretti sulla demenza vascolare. Un’analisi più dettagliata lo dimostrerebbe”.

Per il prof. Matthews, “[t]lui basi genetiche per [Alzheimer’s disease and vascular dementia] è distinto e la misura in cui i geni da soli li determinano differisce. Ciò suggerisce che la modifica di specifici fattori di rischio dovrebbe avere effetti diversi sui due esiti clinici”.

Ricerca futura

Il Dr. Boyoung ha affermato che sarebbero preziose ulteriori ricerche con un’analisi di follow-up più lunga e una panoramica più dettagliata dei livelli di esercizio dei partecipanti.

“Poiché la demenza ha un lungo periodo subclinico, sono necessari ulteriori studi con una durata di follow-up relativamente più lunga. Inoltre, poiché i modelli di attività fisica potrebbero essere modificati durante [the] periodo di follow-up, sono giustificati studi che considerano questo cambiamento di attività fisica “, ha affermato il dott. Boyoung.

Il prof. Gallacher ha anche notato alcuni modi in cui i ricercatori potrebbero sviluppare lo studio.

“Poiché la demenza ha uno stadio presintomatico di 10-15 anni, lo studio potrebbe essere migliorato eliminando i soggetti con demenza incidente nei primi 5 anni di follow-up, ma sospetto che lo studio sia troppo piccolo per questo”.

“Quindi quello che serve è uno studio più ampio. Inoltre, le risposte al questionario sono soggette a errori. Uno studio che utilizzi l’actigrafia per valutare oggettivamente l’attività fisica sarebbe un importante passo successivo”.

“A parte tutti questi argomenti, l’equilibrio del rischio è che l’esercizio fa bene e un po’ fa molto!” ha concluso il prof. Gallacher. Il prof. Spires-Jones ha convenuto:

“Il messaggio da portare a casa da questa e da ricerche simili è che è importante fare esercizio per proteggere il cervello con l’avanzare dell’età”.

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