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Perché il COVID-19 è in aumento in Asia e cosa significa questo per il…

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Hong Kong ha visto un aumento dei casi di COVID-19, ma è probabile che la stessa situazione si verifichi negli Stati Uniti? Credito immagine: Louise Delmontte/Bloomberg tramite Getty Images.
  • Paesi e regioni come Nuova Zelanda, Singapore e Hong Kong hanno recentemente registrato un aumento dei casi di COVID-19 attribuiti, in gran parte, alla sottovariante Omicron BA.2.
  • Questi luoghi hanno seguito una politica “zero-COVID” fino a poco tempo fa, ma nell’ultimo mese i casi sono aumentati notevolmente. È improbabile che queste impennate indichino se gli Stati Uniti seguiranno un modello simile.
  • Le precedenti ondate di COVID-19 negli Stati Uniti sono state in gran parte parallele a quelle che si sono verificate in tutta Europa, quindi l’aumento delle infezioni da BA.2 nel Regno Unito e in Germania potrebbe suggerire un’imminente ondata negli Stati Uniti
  • Gli esperti affermano che è probabile un aumento dei casi di COVID-19 negli Stati Uniti, ma l’ampiezza che una nuova ondata di infezioni da BA.2 potrebbe raggiungere rimane incerta.

Paesi e regioni come Singapore, Hong Kong e Nuova Zelanda, che sono stati in grado di tenere sotto controllo il numero di casi di COVID-19 per la maggior parte della pandemia, stanno attualmente registrando un aumento dei casi.

Questi paesi hanno precedentemente adottato un COVID-19 eliminazione strategia o una politica “zero-COVID”, che mirava a ridurre a zero l’incidenza di nuovi casi. Questa politica prevedeva regole rigorose che includevano controlli alle frontiere, tracciamento dei contatti, test di massa, quarantena e autoisolamento.

Lo ha detto il dottor Michael Baker, professore di salute pubblica all’Università di Otago, a Wellington Notizie mediche oggi che questa politica di eliminazione perseguita da molti paesi della regione Asia-Pacifico ha avuto “generalmente molto successo durante i primi 12-18 mesi della pandemia, quando i vaccini non erano ampiamente disponibili”.

“Mantenere i casi di COVID-19 a livelli molto bassi per gran parte di questo tempo ha portato a bassi ricoveri e decessi e ha protetto le economie in molte giurisdizioni in questa regione, tra cui Cina, Hong Kong, Taiwan, Singapore, Australia e Nuova Zelanda ,” Ha aggiunto.

Tuttavia, il dottor Baker ha sottolineato che questa risposta è stata messa a repentaglio dall’emergere delle varianti Delta e Omicron più infettive.

Ha affermato che l’ampia circolazione di Omicron ha costretto Singapore, Australia, Hong Kong e Nuova Zelanda a passare dall’eliminazione agli approcci di mitigazione.

L’emergere della sottovariante Omicron BA.2, che i rapporti iniziali suggeriscono essere più trasmissibile di BA.1, potrebbe essere almeno in parte responsabile del recente aumento dei casi di COVID-19 in questi paesi.

Gli Stati Uniti vedranno alti tassi di mortalità come Hong Kong?

Mentre i tassi di mortalità dovuti a COVID-19 sono rimasti relativamente bassi nella maggior parte delle nazioni che in precedenza avevano implementato una politica “zero COVID-19”, Hong Kong ha recentemente riportato il tasso di mortalità COVID-19 più alto al mondo in un periodo di 7 giorni.

Secondo gli esperti, una delle ragioni principali di un gran numero di ricoveri e decessi a Hong Kong è il basso tasso di vaccinazione nella popolazione anziana vulnerabile.

Sebbene i tassi di vaccinazione tra la popolazione generale siano ragionevolmente buoni, a percentuale significativa della popolazione anziana rimane non vaccinata, il che potrebbe in parte spiegare perché i casi di COVID-19 sono saliti alle stelle a febbraio.

L’autocompiacimento dovuto a un basso numero di casi di COVID-19 nella comunità prima dell’emergere di Omicron e l’esitazione al vaccino hanno portato a una scarsa diffusione del vaccino tra questi dati demografici all’inizio della pandemia.

La Nuova Zelanda, al contrario, ha mantenuto bassi i ricoveri e i decessi nonostante l’aumento dei casi. Ciò è probabilmente dovuto all’immunità, affermano gli esperti, poiché la Nuova Zelanda ha attualmente uno dei tassi di vaccinazione più alti al mondo, con il 95% degli individui di età superiore ai 12 anni vaccinati.

“Quei paesi che sono stati in grado di ottenere un’elevata copertura vaccinale prima dell’ingresso e una diffusione diffusa della variante Omicron sono stati in grado di mantenere bassi i tassi di ospedalizzazione e mortalità. Questo è il caso in particolare della Nuova Zelanda, che ha ancora il tasso di mortalità COVID-19 più basso dell’OCSE”, ha osservato il dottor Baker.

A differenza di altri paesi asiatici, la Cina continentale ha persistito con la politica di eliminazione e si sono verificati focolai dovuti all’Omicron, in particolare nella provincia di Jilin e nella città di Shenzhen. Tuttavia, il numero di decessi dovuti al COVID-19 è stato finora limitato e le prossime settimane determineranno la capacità della Cina di perseverare con la politica.

Gli Stati Uniti seguiranno le orme dell’Europa?

Anche molte nazioni europee, tra cui Germania, Regno Unito, Francia e Paesi Bassi, hanno subito un’impennata COVID-19 a causa della variante BA.2. Il Regno Unito, ad esempio, ha riportato una media di 7 giorni di oltre 89.000 casi e 127 decessi al 18 marzo 2022.

Gli esperti ritengono che la rimozione prematura delle misure di protezione contro COVID-19 possa aver contribuito a questo aumento delle infezioni da BA.2. Anche la maggiore contagiosità della sottovariante e l’immunità calante da vaccini o precedenti infezioni da SARS-CoV-2 potrebbero aver avuto un ruolo.

“Questo [surge] potrebbe essere esacerbato dal diffuso allentamento delle restrizioni, compresi i mandati di mascherine per interni nei luoghi pubblici e nelle scuole, e dalla decisione di molte aziende di far tornare completamente i propri dipendenti sul posto di lavoro”, ha affermato il dottor Davidson Hamer, professore di salute e medicina globale a Boston Università.

Le precedenti ondate di infezioni da SARS-CoV-2 in Europa si sono spesso verificate in modo simile negli Stati Uniti, anche se poche settimane dopo. Entrambe le regioni hanno anche adottato strategie pandemiche simili: una politica di mitigazione incentrata sulla limitazione della diffusione di SARS-CoV-2 nella comunità piuttosto che sulla completa eliminazione.

Ci sono stati alcuni segni di un aumento dei casi di COVID-19 negli Stati Uniti

Primi segni di BA.2 nelle acque reflue

La percentuale di casi COVID-19 dovuti alla variante BA.2 è aumentata dal 12,6% al 22,3% tra il 5 e il 12 marzo 2022. Nonostante un declino nei casi e nei ricoveri delle ultime settimane, campioni di acque reflue raccolti da alcune comunità suggeriscono un potenziale aumento dei casi di COVID-19 nelle prossime settimane.

Gli individui con un’infezione da SARS-CoV-2 possono iniziare a perdere il virus nelle feci prima che emergano altri sintomi di COVID-19. Pertanto, i livelli di RNA SARS-CoV-2 nei campioni di acque reflue possono prevedere i casi di COVID-19 nella comunità.

I dati di sorveglianza delle acque reflue del CDC indicano un aumento di almeno il 10% dei livelli di SARS-CoV-2 in 162 dei 469 siti attivi.

“Dal momento che nelle ultime settimane sono stati forniti alcuni dati epidemiologici preoccupanti, tra cui l’aumento dei livelli di RNA virale nelle acque reflue e l’aumento dei casi in alcune località del paese, questa primavera potrebbe esserci un aumento dei casi di COVID-19 simile a quello che stanno vedendo diversi paesi in Europa “, ha detto il dottor Hamer.

Aumento probabile ma non necessariamente un’impennata

Sebbene gli esperti si aspettino un aumento dei casi di COVID-19 negli Stati Uniti a causa della sottovariante BA.2, vi è una mancanza di certezza sulla sua portata. Questa incertezza deriva dalle differenze tra le attuali situazioni di pandemia negli Stati Uniti e in Europa.

Ad esempio, alcune nazioni europee, come la Spagna, hanno imposto rigide restrizioni COVID-19, incluso il mascheramento all’aperto, che sono state revocate solo di recente.

Al contrario, gli Stati Uniti hanno avuto poche restrizioni dalla scorsa estate. Tali differenze nelle politiche di salute pubblica possono potenzialmente influenzare i modelli di trasmissione di SARS-CoV-2.

Dalla sua comparsa, la variante BA.2 è stata in competizione con altre sottovarianti Omicron BA.1 e BA.1.1 e si sta rivelando più trasmissibile.

“I dati provenienti da altre parti del mondo suggeriscono che BA.2 è altamente contagioso, ma non più grave di BA.1. Ci sono state alcune segnalazioni di BA.2 che hanno reinfettato individui che sono stati recentemente infettati da BA.1, ma questo sembra essere relativamente raro “, anche la prof.ssa Lauren Ancel Meyers, direttrice dell’Università del Texas presso il Consorzio di modellazione COVID-19 di Austin detto MNT.

“Nel proiettare ciò che potrebbe accadere nelle prossime settimane, dobbiamo considerare sia l’infettività di BA.2 che il recente allentamento delle politiche e dei comportamenti negli Stati Uniti che potrebbero alimentare una trasmissione più rapida”, ha aggiunto.

Eppure il Pandemic Prevention Institute della Rockefeller Foundation ha sottolineato che la sottovariante BA.1.1 è stata più prevalente negli Stati Uniti che nel Regno Unito

Nota che BA.1.1 è stata la sottovariante Omicron dominante negli Stati Uniti e che l’aumento della prevalenza di BA.2 è stato più graduale. In altre parole, l’ascesa di BA.2 sembra aver seguito finora una traiettoria diversa nelle due nazioni.

I campioni di acque reflue non preoccupano

Il Istituto per la prevenzione delle pandemie ha anche sottolineato che i dati di sorveglianza delle acque reflue del CDC rivelano solo un aumento relativo dei livelli di RNA SARS-CoV-2. Pertanto, se i livelli iniziali di RNA virale nei campioni di acque reflue fossero estremamente bassi, anche un aumento del 1.000% suggerirebbe solo un modesto aumento dei casi effettivi.

“Sulla base di ciò che stiamo vedendo attualmente, non mi aspetto che la presenza di BA.2 provochi un aumento dei casi nel prossimo futuro. Sia con Delta che con Omicron, c’era uno schema molto chiaro. Rileveremmo la nuova variante nelle acque reflue di una comunità e in 2-3 settimane si è verificato un aumento dell’RNA SARS-CoV-2 nelle acque reflue che ha coinciso con un aumento dei pazienti. Questo modello era molto prevedibile”, ha affermato il dottor Marc Johnson, virologo dell’Università del Missouri.

Il Dr. Johnson ha affermato che le sue osservazioni finora non hanno indicato uno scenario simile:

“Ho visto BA.2 nei capannoni delle fognature del Missouri ogni settimana nelle ultime 10 settimane e attualmente si trova in circa un terzo dei capannoni delle fognature. Sta lentamente sostituendo BA.1 ed è il lignaggio dominante in molti dei siti. Tuttavia, non abbiamo visto una singola posizione in cui ciò coincida con un aumento dell’RNA SARS-COV-2 nelle acque reflue o nei casi”.

Sebbene i modelli di casi COVID-19 negli Stati Uniti abbiano ampiamente ripreso quelli nel Regno Unito, come ha dimostrato la diffusione della variante Alpha, non è sempre stato così.

“L’onda BA.2 somiglia molto di più all’onda Alpha del Missouri. Esattamente 1 anno fa, Alpha (B.1.1.7) si stava lentamente spostando attraverso il nostro stato e spostando tutti gli altri lignaggi. Tuttavia, non ha mai causato un aumento dei casi come è successo in Europa”, ha sottolineato il dottor Johnson.

Cosa possono fare gli Stati Uniti?

Sebbene Omicron e le sue sottovarianti sembrino causare malattie meno gravi rispetto alle precedenti varianti di SARS-CoV-2, gli alti tassi di mortalità a Hong Kong sottolineano l’importanza dell’immunità, sia dai vaccini COVID-19 che dalle precedenti infezioni da SARS-CoV-2.

Un recente studio danese suggerisce che il rischio di infezione da BA.2 a seguito di un’infezione da BA.1 è basso. Con una parte considerevole della popolazione statunitense esposta alla variante BA.1, ciò può anche ridurre il rischio di infezioni da BA.2 a breve termine.

Sebbene la protezione conferita dai vaccini COVID-19 contro l’infezione da Omicron tenda a diminuire dopo alcuni mesi, le prove suggeriscono che i vaccini COVID-19 rimangono efficaci nel prevenire malattie gravi.

Tuttavia, i tassi di vaccinazione più bassi negli Stati Uniti rispetto al Regno Unito hanno sollevato preoccupazioni sul potenziale pedaggio di una seconda ondata di Omicron.

Negli Stati Uniti, circa il 65% degli individui è completamente vaccinato e solo il 44,6% ha ricevuto il vaccino di richiamo. Al contrario, circa l’85,8% delle persone ammissibili nel Regno Unito è stato vaccinato e il 67,3% è stato immunizzato con un’iniezione di richiamo.

Il dottor Hamer ha affermato che il lancio del vaccino è stato fondamentale negli stati con bassa copertura.

“Gli Stati Uniti devono continuare a eseguire test diffusi, trovare modi per consentire alle persone che si auto-test a casa di far entrare i risultati dei loro test antigenici nei più ampi sistemi di sorveglianza della salute pubblica, continuare a sequenziare una proporzione ragionevole di campioni positivi e monitorare attentamente il impatto dell’aumento dei casi sui tassi di ricovero e sii pronto a ripristinare i mandati di maschera se la situazione peggiora notevolmente”, ha consigliato.

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