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COVID lungo nei bambini: quanto potrebbe durare?

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Uno studente torna al campus per il primo giorno di lezione alla Tustin Ranch Elementary School di Tustin, in California, l’11 agosto 2021. Paul Bersebach/MediaNews Group/Orange County Register via Getty Images
  • Una recente revisione ha incluso 14 studi internazionali sul lungo COVID in bambini e adolescenti che hanno coinvolto quasi 20.000 partecipanti.
  • Alcuni studi non hanno indicato differenze nei sintomi riportati da coloro che avevano sperimentato COVID-19 e coloro che non lo avevano fatto.
  • La revisione ha trovato poche prove che suggeriscano che i sintomi del lungo COVID in genere durano più di 12 settimane nei bambini e negli adolescenti.

Il Centri per il controllo e la prevenzione delle malattie (CDC) diciamo che per la maggior parte delle persone che sviluppano COVID-19, i sintomi scompaiono entro poche settimane dall’esordio.

Tuttavia, alcune persone sperimentano problemi di salute in corso, come affaticamento, sintomi cardiorespiratori e neurologici, settimane dopo l’inizio della loro malattia, un fenomeno comunemente indicato come lungo COVID.

Mentre il CDC riporta che i sintomi post-COVID sembrano essere meno comuni nei bambini e negli adolescenti rispetto agli adulti, i bambini hanno riferito di aver avuto problemi di salute a lungo termine a seguito di un’infezione da SARS-CoV-2.

Una recensione, condotta dal Murdoch Children’s Research Institute (MCRI) in Australia, è apparsa di recente nel Giornale delle malattie infettive pediatriche.

La revisione comprendeva 14 studi che hanno coinvolto 19.426 bambini e adolescenti.

In questi partecipanti, per coloro che hanno riferito di aver manifestato sintomi persistenti dopo aver sviluppato COVID-19, i sintomi più comuni riportati 4-12 settimane dopo l’infezione acuta sono stati mal di testa, affaticamento, disturbi del sonno, difficoltà di concentrazione e dolore addominale.

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Dati insufficienti

Dall’inizio della pandemia all’inizio di settembre di quest’anno, quasi 5,3 milioni di bambini sono risultati positivi al SARS-CoV-2 negli Stati Uniti, secondo l’American Academy of Pediatrics (AAP).

I nuovi autori della revisione sottolineano che anche se solo un piccolo numero di quegli individui sperimenta un lungo COVID, l’impatto complessivo può essere considerevole.

Tuttavia, hanno scoperto che quasi tutti gli studi esistenti avevano limitazioni significative, spingendo gli autori a sottolineare nella revisione che sono urgentemente necessari nuovi studi per esaminare il rischio di COVID lungo in questa popolazione.

La co-autrice della recensione, la dott.ssa Petra Zimmermann, docente senior presso l’Università di Friburgo in Svizzera e membro onorario dell’MCRI, ha parlato con Notizie mediche oggi.

Ha spiegato che i ricercatori sanitari devono avere una chiara comprensione dell’impatto del lungo COVID nei bambini e negli adolescenti per aiutare a guidare le autorità nel prendere decisioni politiche sui vaccini.

“Dato che i bambini sono spesso asintomatici o hanno sintomi lievi quando [contracting infection] con SARS-CoV-2, uno dei motivi per [vaccinate] loro è quello di proteggerli dalle conseguenze a lungo termine di SARS-CoV-2, come [multisystem inflammatory syndrome in children] e lungo COVID”, ha scritto il Dr. Zimmermann.

“Pertanto, dobbiamo determinare con precisione il rischio di COVID lungo in questa fascia di età. Spesso viene citato un solo studio per dare una prevalenza di sintomi persistenti. Volevamo riassumerli per avere una panoramica migliore.”

Nella revisione, il dott. Zimmermann e i coautori, la dott.ssa Laure Pittet e il dott. Nigel Curtis, hanno scoperto che alcuni studi non indicano alcuna differenza nei sintomi riportati da coloro che hanno sviluppato COVID-19 e coloro che non lo hanno fatto.

Secondo gli autori, ciò evidenzia quanto a lungo i sintomi del COVID siano difficili da distinguere dai sintomi associati alla pandemia.

“Solo pochi studi hanno un gruppo di controllo di bambini e adolescenti che non lo hanno fatto [acquired the infection]”, ha sottolineato il dottor Zimmermann MNT.

“Dei cinque studi che avevano un gruppo di controllo, due non hanno trovato differenze tra i bambini che avevano [contracted the infection] e quelli che non l’avevano. Ciò significa che i sintomi attribuiti al lungo COVID sono molto difficili da differenziare dai sintomi che [arise for other reasons related to the pandemic] – come la chiusura delle scuole, i blocchi, l’impossibilità di vedere gli amici o fare sport e hobby, vedere amici e familiari che soffrono o addirittura muoiono di COVID-19, preoccuparsi di trasmettere il virus ad altri e molti altri.

Un altro risultato significativo della revisione: gli studi hanno indicato che i sintomi del lungo COVID raramente durano più di 12 settimane nei bambini e negli adolescenti.

Studi gravati da limitazioni

Gli autori della revisione evidenziano diversi importanti limiti degli studi. Affermano che un problema è che attualmente non esiste una definizione chiara di COVID lungo, né i ricercatori concordano sulla durata del fenomeno.

La revisione sottolinea che oltre 200 sintomi hanno legami con il lungo COVID, molti dei quali sono prevalenti anche nella popolazione generale, tra cui l’affaticamento e la pittura articolare.

“È un nuovo virus, quindi è più difficile da studiare di qualcosa con cui medici e ricercatori hanno familiarità”, ha detto il dott. Zimmermann MNT. “Ogni giorno impariamo cose nuove e dobbiamo adattare la nostra gestione clinica e la nostra ricerca”.

Inoltre, gli autori della revisione spiegano che alcuni degli studi si basavano sull’autodichiarazione dei partecipanti di essere risultati positivi per SARS-CoV-2 piuttosto che utilizzare la conferma di laboratorio. La maggior parte degli studi si basava anche su sintomi auto-riferiti senza esami fisici.

Un’altra limitazione che il Dr. Zimmermann ha evidenziato è che molti degli studi hanno avuto un basso tasso di risposta. Nel 2021 Studio sull’Orologio, ad esempio, i ricercatori hanno invitato oltre 50.000 bambini e giovani che avevano effettuato il test COVID-19 a compilare un questionario sui loro sintomi. Solo il 13% circa ha risposto.

“È probabile che gli individui con sintomi persistenti abbiano maggiori probabilità di rispondere rispetto a quelli che si sentono sani, il che può portare a bias di selezione e a sovrastimare il tasso di sintomi persistenti”, ha affermato il dott. Zimmermann.

Altri studi, ha aggiunto, hanno reclutato partecipanti da gruppi di supporto per genitori di bambini che soffrivano da tempo di COVID. “Questo porterà anche a una sopravvalutazione della prevalenza”, ha scritto il dott. Zimmermann.

Inoltre, gli studi hanno incluso partecipanti di un’ampia gamma di età. Gli autori della revisione sospettano che la prevalenza e i sintomi del lungo COVID varino tra i bambini più piccoli e gli adolescenti.

I ricercatori sottolineano anche che tutti gli studi hanno avuto luogo prima che la variante Delta diventasse prevalente. I bambini e gli adolescenti che contraggono questa variante possono affrontare un rischio diverso di contrarre COVID a lungo, scrivono, un altro fattore che i ricercatori dovrebbero considerare negli studi futuri.

Un utile riassunto

MNT ha anche parlato con la dott.ssa Tina Tan, professore di pediatria presso la Feinberg School of Medicine della Northwestern University e di malattie infettive pediatriche che frequentano l’Ann & Robert H. Lurie Children’s Hospital, entrambi a Chicago.

Ha detto che la recensione fa un buon lavoro nell’illustrare l’urgente necessità di ulteriori ricerche su quanto tempo COVID abbia un impatto su bambini e adolescenti.

“Questo studio è molto utile nel sottolineare il fatto che abbiamo solo bisogno di informazioni più specifiche e accurate per determinare: uno, quali sono i sintomi, anche se i sintomi probabilmente nella maggior parte dei bambini saranno molto simili a quelli che vediamo negli adulti , e poi, due, quali potrebbero essere le conseguenze dei bambini che hanno questi sintomi per periodi di tempo prolungati”, ha commentato il dott. Tan.

All’inizio della pandemia, il dott. Tan ha spiegato che il consenso generale era che i bambini avevano meno probabilità di sviluppare COVID-19 e avevano maggiori probabilità di essere asintomatici quando lo sviluppavano.

Con la variante Delta, ha aggiunto, più bambini risultano positivi al SARS-CoV-2 e altri vengono ricoverati in ospedale. La dottoressa Tan ha spiegato che crede che questo porterà a ulteriori ricerche sull’impatto del lungo COVID nei bambini e negli adolescenti.

“Penso che anche ciò che è veramente importante in questo studio è che mostra che i bambini si ammalano di COVID-19 e si ammalano di COVID-19. Possono avere sintomi COVID lunghi, e questo è uno dei motivi principali per cui i bambini che possono essere vaccinati dovrebbero essere vaccinati”.

– Dott. Tan

Raccomandazioni per i futuri ricercatori

Gli autori della revisione raccomandano che studi futuri indaghino sulla gravità della malattia iniziale dell’individuo e considerino come ciò influisca sulla probabilità di sviluppare COVID a lungo.

Sperano anche di vedere studi che includano “gruppi di controllo rigorosi”, che includerebbero bambini ricoverati in ospedale per ragioni diverse dal COVID-19.

“Inoltre, dovrebbero essere identificati i meccanismi sottostanti e se il lungo COVID può essere prevenuto con la vaccinazione”, ha detto il dott. Zimmermann MNT.

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