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Deltacron: nuova variante o errore di laboratorio?

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I social media sono stati recentemente vivaci con la notizia che gli scienziati a Cipro hanno affermato di aver trovato una nuova variante ibrida di SARS-CoV-2. Denominato Deltacron, sembra essere una combinazione delle varianti Delta e Omicron. Tuttavia, altri esperti si sono chiesti se questa sia davvero una nuova variante, suggerendo che il risultato potrebbe essere dovuto alla contaminazione durante i test di laboratorio. Medical News Today esamina gli argomenti di entrambe le parti.

C’è una nuova variante SARS-CoV-2 a piede libero? Credito immagine: Jason Alden/Bloomberg tramite Getty Images.

Il 7 gennaio, gli scienziati a Cipro hanno riferito di aver scoperto una nuova variante di SARS-CoV-2. Si dice che la variante, denominata Deltacron, sia un ibrido di Delta e Omicron.

Gli scienziati sono guidati dal dottor Leondios Kostrikis, professore di scienze biologiche all’Università di Cipro.

Il Dr. Kostrikis ha riferito che la variante ha una simil-Delta genoma con caratteristiche Omicron. Il team ha affermato che Deltacron era stato identificato in 25 individui, alcuni ricoverati in ospedale e altri nella comunità.

Affermazioni di contaminazione da laboratorio

L’identificazione di Deltacron ha portato a un’ampia copertura giornalistica e a molti dibattiti sui social media, ma gli esperti hanno messo in dubbio i risultati.

Il dottor Jeffrey Barrett, direttore della COVID-19 Genomics Initiative presso il Wellcome Sanger Institute nel Regno Unito, ritiene che i risultati siano dovuti a un errore di laboratorio.

“Questo quasi certamente non è un ricombinante biologico dei lignaggi Delta e Omicron”, dice. “Le apparenti mutazioni di Omicron si trovano precisamente ed esclusivamente in una sezione della sequenza che codifica per il gene spike (aminoacidi da 51 a 143) interessato da un artefatto tecnologico in alcune procedure di sequenziamento”.

Scrivendo su Twitter, anche il dottor Tom Peacock, virologo dell’Imperial College London nel Regno Unito, ha respinto i risultati, affermando che “[t]Le sequenze “Deltacron” cipriote riportate da diversi grandi media sembrano essere chiaramente contaminazioni.

In un tweet separato, ha tuttavia chiarito che ciò non era dovuto a una scarsa pratica di laboratorio, affermando che “succede occasionalmente a ogni laboratorio di sequenziamento”.

L’evidenza evolutiva sembra supportare i loro commenti. Diversi esperti hanno affermato che se Deltacron fosse davvero una nuova variante ricombinante, i campioni si raggrupperebbero sullo stesso ramo di SARS-CoV-2 albero filogenetico.

Tuttavia, Deltacron appare in modo casuale su diversi rami, che secondo gli esperti è un sicuro segno di contaminazione.

Risultato difeso

Tuttavia, il dottor Kostrikis ha difeso le sue scoperte. Ha affermato che poiché i tassi di infezione da Deltacron erano più elevati nei pazienti ospedalizzati rispetto agli individui non ospedalizzati, l’ipotesi di contaminazione era meno probabile.

Inoltre, i campioni identificati come Deltacron sono stati elaborati in più procedure di sequenziamento in più di un paese, riducendo la probabilità di errori di laboratorio, ha osservato.

Da allora il team di Cipro ha segnalato altri 52 casi di Deltacron al Posta di Cipro. Anche il ministro della salute di Cipro ha difeso i risultati, affermando che la ricerca rivoluzionaria lo ha reso “orgoglioso dei nostri scienziati”.

Chiama per ulteriori prove

Mentre molti esperti hanno respinto le affermazioni secondo cui Deltacron è una nuova variante ibrida, altri sono disposti ad aspettare ulteriori prove.

Parlando con Notizie mediche oggi, il Dr. William Schaffner, professore di malattie infettive presso il Vanderbilt University Medical Center, Nashville, TN, ha commentato che “[f]è necessaria un’ulteriore indagine epidemiologica locale a Cipro per risolvere la questione. Il mondo sicuramente sta guardando”.

“Deltacron ha suscitato un grande interesse nella comunità scientifica COVID. Resta ancora da determinare se si tratti, in effetti, di una nuova variante emersa a seguito di una combinazione di virus Delta e Omicron da un’infezione simultanea in un essere umano o se sia avvenuta a causa di un incidente di laboratorio”.

– Dott. William Schaffner

Se tali prove arriveranno da Cipro, o altrove, è discutibile. MNT ha contattato il Dr. Kostrikis ma era ancora in attesa di una risposta quando questo articolo è andato in stampa.

Intanto le autorità sanitarie cipriote hanno dichiarato che la nuova variante non è motivo di preoccupazione. Quindi, anche se Deltacron esistesse, le poche prove disponibili finora suggeriscono che non dovremmo preoccuparci troppo.

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