Perché i governi africani bloccano le linee telefoniche dei cittadini?

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In tutta l’Africa, c’è una fila sempre più lunga di governi che si imbarcano in una campagna di disconnessione di massa delle linee telefoniche per, tra le altre cose, la sicurezza interna.

Un lavoratore assiste un cliente in un negozio MTN in un centro commerciale a Johannesburg, in Sud Africa [File: Siphiwe Sibeko/Reuters]

Lagos, Nigeria – Questo lunedì, milioni di nigeriani si sono svegliati scoprendo che era stato loro impedito di fare telefonate. Il numero di linee disconnesse dovrebbe raggiungere i 75 milioni, più di un terzo del totale di 198 milioni di linee a livello nazionale.

Ma la mossa è arrivata da molto tempo.

Nel dicembre 2020, Abuja ha emesso una direttiva per tutti i gestori di carte SIM di collegare le loro linee a un numero di identità nazionale univoco, adducendo la necessità di affrontare la piaga dell’insicurezza nel paese.

Tale termine è stato posticipato numerose volte, ma l’attacco della scorsa settimana a un treno da parte di gruppi armati è stato un campanello d’allarme. Quando sono emerse notizie online secondo cui gli aggressori avevano iniziato a chiamare in riscatto le famiglie dei passeggeri rapiti, il governo è entrato in azione, mantenendo la sua promessa di quasi due anni di tagliare i cittadini non conformi.

Sui social network, in molti, soprattutto meridionali, stanno dibattendo il collegamento tra il collegamento della SIM card con il numero di identità nazionale e le azioni di questi gruppi, conosciuti localmente come banditi, i cui assi focali sono aree del nord-ovest e del centro della Nigeria.

Nel 2015, il governo nigeriano ha multato MTN, uno dei maggiori operatori di telecomunicazioni del continente, di 5,2 miliardi di dollari per inadempienza nel tagliare i clienti non verificati. La National Communications Commission (NCC) aveva precedentemente incaricato il gigante delle telecomunicazioni di disattivare tra 10 e 18,6 milioni di linee. Ma il governo è entrato in azione dopo il rapimento di alto profilo di un ex ministro delle finanze nigeriano; la polizia dice che i rapitori hanno usato le linee MTN per contattare i suoi familiari.

In tutto il continente, c’è una fila di governi che si sta allungando per intraprendere una campagna di disconnessione di massa citando, tra le altre cose, la sicurezza interna. A marzo, lo Zambia ha annunciato di aver disattivato due milioni di SIM per arginare il volume delle frodi effettuate tramite le linee mobili.

I media kenioti hanno anche riportato una scadenza del 15 aprile da parte delle autorità del paese dell’Africa orientale per la disattivazione delle schede SIM non registrate, la terza scadenza di questo tipo negli ultimi 10 anni. Nel 2013 ha spento più di due milioni di SIM dopo un attacco del gruppo armato al-Shabab.

L’anno scorso, la Tanzania ha dichiarato di aver bloccato 18.000 carte SIM coinvolte in attività criminali. Nel tentativo di limitare anche le truffe mobili, il Ghana ha emesso una direttiva per ogni operatore di carte SIM di registrare nuovamente le proprie SIM con la Ghana Card, la carta di residenza nazionale, o perderle.

Nella lontana Hong Kong, a marzo è stata approvata una proposta dello scorso anno per imporre nuove restrizioni alle registrazioni delle linee telefoniche.

Quali sono i problemi?

Con l’Africa che ha un tasso di penetrazione mobile del 44%, le schede SIM sono una delle tecnologie più onnipresenti in circolazione.

Almeno 50 dei 54 paesi africani hanno leggi obbligatorie per la registrazione delle SIM, ma la maggior parte è stata applicata a malapena, fino ad ora. La registrazione di solito comporta la presentazione di dati personali e l’acquisizione dei dati biometrici dei cittadini.

La logica è che questa registrazione aiuterà a creare un vasto database per aiutare a tenere traccia delle attività criminali. I funzionari affermano che le SIM, accessibili anche per strada a volte a partire da $ 1, vengono spesso acquistate e scartate da sospetti criminali, senza alcun dettaglio (o non abbastanza) della loro identità personale per rintracciarli e monitorarli.

“Dall’11 settembre, in molti paesi, se vuoi ottenere una scheda SIM, devi mostrarne un po’ [form of] identificazione”, ha detto ad Al Jazeera Rebecca Enonchong, imprenditrice tecnologica camerunese e fondatrice di AppsTech. “È piuttosto normale che il governo richieda coloro che utilizzano i servizi cellulari [to] registrarsi presso gli operatori e le società di telecomunicazioni dovrebbero sapere chi è collegato ai loro servizi”.

A prima vista, questa sembra una soluzione rapida ed economica per molti governi in un continente in cui la maggior parte dei paesi non ha un database nazionale operativo unificato.

Ma la proprietà di più SIM è prevalente in tutta l’Africa per molte ragioni, tra cui la variazione dei prezzi dei dati, la velocità di connettività e la potenza del segnale. Nel 2018, quattro paesi africani erano tra i primi 10 a livello globale, con telefoni cellulari dual o multi-SIM. Anche una volta il Kenya aveva in programma di istituire un limite di proprietà di 10 carte SIM a persona. Gli operatori di telecomunicazioni spesso adattano i processi di registrazione per vendere più carte SIM prepagate.

Gli esperti affermano che il risultato è che i dati raccolti dalle registrazioni delle SIM non sono così accurati o accurati come dovrebbero.

“I sistemi di identificazione [in Africa] non sono realmente supportati dalla tecnologia, non ci sono collegamenti, quindi non esiste un processo di verifica”, ha affermato Enonchong. “Se le stesse società di telecomunicazioni non lo impongono, è davvero molto difficile per il governo utilizzare i dati”.

Come siamo arrivati ​​qui?

Alla base di tutto c’è una riluttanza di massa a registrare le carte SIM a causa di un’apparente mancanza di sfiducia da parte dei residenti nel consegnare i propri dati al governo.

Non sorprende che ci siano preoccupazioni sulla privacy dei dati e sull’inestimabile capacità del governo di utilizzare i dati raccolti per uno scopo per un altro, data l’intolleranza storica al dissenso in alcuni di questi paesi.

C’è anche un vuoto legale intorno alla gestione dei dati da parte del governo.

Un rapporto del 2021 della Collaboration on International ICT Policy for East and Southern Africa (CIPESA), ha affermato che solo la metà dei paesi africani ha adottato leggi per proteggere i dati personali.

I ripetuti esercizi di registrazione hanno anche indebolito la volontà delle persone, affermano gli esperti.

Nel corso degli anni, la Nigeria, il paese più popoloso dell’Africa e la sua potenza economica, ha istituito molteplici schemi obbligatori di registrazione dell’identità, tra cui Bank Verification Number (BVN) e National Identity Number (NIN), insieme a ID più diffusi come carte elettorali, passaporti internazionali e altri.

Tuttavia, il governo insiste sul fatto che la via da seguire è che ogni scheda SIM sia collegata a un NIN, una politica che molti nigeriani affermano sarà altrettanto ingombrante e burocratica dei suoi predecessori – e forse finirà per non ottenere nulla.

“Questa è una tendenza alla pigrizia politica”, ha detto ad Al Jazeera Gbenga Sesan, capo della Paradigm Initiative senza scopo di lucro per la difesa dei diritti digitali con sede a Lagos. “Il problema non sta nella mancanza di una banca dati centrale; si tratta di impunità. Se so che se commetto un crimine e so che verrei punito per questo, allora probabilmente ci penserò due volte”.

In Kenya, i cittadini lamentano anche la ridondanza di più registrazioni. La nuova registrazione garantisce la presentazione del numero di telefono, copia del passaporto o della pagina dei dati anagrafici e del visto, timbri di uscita e carta d’identità scansionata, elementi che affermano di aver presentato durante l’ultimo esercizio nel 2018.

La paura più grande, tuttavia, è che la sorveglianza del governo sotto le spoglie della sicurezza nazionale, portando a una diffusa riluttanza a presentare volontariamente dati personali che possono essere utilizzati per monitorare le loro attività quotidiane.

“La questione della privacy dei dati trascende l’Africa”, ha osservato Ken Ashigbey, CEO di Ghana Telecommunications Chamber. “La preoccupazione per il Grande Fratello seduto da qualche parte e che usa i tuoi dati per spiarti sarà sempre lì, [and] quando lo porti negli esempi dell’Africa dove tutti i nostri governi sembrano avere il potere totale, sicuramente ci sono dei rischi”, ha detto.

I rischi si estendono anche alle piccole e medie imprese (PMI) in un’era digitale in cui le SIM e il mondo delle possibilità su Internet stanno contribuendo a responsabilizzare molti in assenza di schemi di assistenza sociale.

Le PMI rappresentano già l’84% dell’occupazione e costituiscono il 96% delle imprese in Nigeria. L’esclusione di milioni di persone dalla comunicazione senza interruzioni potrebbe influire negativamente sull’economia, ha avvertito Sesan.

“Quello che perderemo è circa un terzo o circa il 35 percento delle linee connesse che abbiamo [and] ci saranno grandi conseguenze economiche [but] non ci sarà alcun guadagno in termini di sicurezza”, ha detto.

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