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Non si parla abbastanza dei disturbi alimentari negli uomini e sono in aumento

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Collage di Yunuen Bonaparte. Foto per gentile concessione di KoolShooters.

Le pressioni che le ragazze e le donne affrontano per raggiungere ideali corporei irrealistici sono state oggetto di preoccupazione pubblica per qualche tempo. Un sondaggio condotto da Facebook che mostra che i social media hanno un impatto negativo sull’immagine del corpo nelle ragazze adolescenti, ad esempio, potrebbe persino richiedere una regolamentazione da parte del Congresso.

Ma le ragazze e le donne non sono le uniche a sperimentare un’immagine corporea negativa. Secondo la National Eating Disorders Association (NEDA), circa 1 persona su 3 che soffre di un disturbo alimentare è di sesso maschile.

I comportamenti spesso associati ai disturbi alimentari, come abbuffate, purgazioni e digiuno per la perdita di peso, sono comuni tra gli uomini quasi quanto lo sono tra le donne.

In effetti, la prevalenza dei disturbi alimentari negli uomini è in aumento, secondo un recente studio in American Journal of Men’s Health. Si stima che 10 milioni di ragazzi e uomini negli Stati Uniti sperimenteranno un disturbo alimentare nel corso della loro vita.

L’assunto diffuso tra gli uomini, e anche tra molti medici, che i disturbi alimentari colpiscano principalmente le donne può portare a diagnosi mancate.

A causa dello stigma e sentimenti di vergogna, gli uomini possono negare i propri sintomi ed esitare a farsi curare.

Per affrontare in modo significativo il problema, è importante riconoscere gli impatti particolari che i disturbi alimentari possono avere sugli uomini, identificare chi è ad alto rischio e trovare opzioni di trattamento.

Che aspetto hanno i disturbi alimentari negli uomini?

I disturbi alimentari nelle donne sono comunemente associati al desiderio di magrezza e perdita di peso. Ma lo stesso non è così spesso vero per gli uomini.

“I sintomi a cui si pensa per un classico disturbo alimentare sono comportamenti estremi o malsani di perdita di peso, come vomito o digiuno, ma l’immagine del corpo maschile idealizzata non è in realtà verso lo stesso ideale”, afferma il dott. Jason Nagata, assistente professore di pediatria presso l’Università della California a San Francisco, dove studia i disturbi alimentari negli adolescenti.

“Molti ragazzi stanno cercando di diventare muscolosi e ingrossare, quindi molti di quei comportamenti di perdita di peso non si applicano a loro”, spiega Nagata.

In effetti, la ricerca di Nagata ha scoperto che gli ideali del corpo maschile stanno influenzando il comportamento degli uomini verso la dieta e l’esercizio fisico in modi nettamente diversi.

Un recente studio ha scoperto che quasi un terzo dei ragazzi adolescenti negli Stati Uniti riferiscono di voler aumentare di peso. quasi un quarto dei giovani segnala anche l’assunzione di integratori, steroidi o di mangiare di più per aumentare la massa.

Ma la ricerca di una perdita di peso estrema può anche essere un problema per gli uomini, in particolare in alcuni gruppi ad alto rischio.

Steve Walk, 71 anni, è crollato sul pavimento della palestra mentre era un wrestler varsity al liceo, sopportando anoressia e bulimia per competere in una classe di peso inferiore.

Walk, un ingegnere ed educatore in pensione con sede a Fredericksburg, in Virginia, alla fine si è ripreso completamente. Ha trascorso anni facendo volontariato con organizzazioni come NEDA per aiutare le persone che soffrono di disturbi alimentari.

L’immagine del corpo maschile si è evoluta notevolmente dai tempi della scuola di Walk negli anni ’60, con ideali sempre più restrittivi che si sono sempre più concentrati sull’aspetto.

Ma non puoi sempre dire semplicemente guardando qualcuno se sta lottando con un disturbo alimentare. Sebbene possano esserci segni evidenti, “i disturbi alimentari sono unici in quanto hanno conseguenze sia sulla salute mentale che sulla salute fisica”, afferma Nagata.

I disturbi alimentari possono potenzialmente influenzare ogni sistema di organi del corpo. Un’attenzione ossessiva alla dieta e all’esercizio fisico può portare a effetti gravi e persino letali sulla salute fisica che richiedono un trattamento urgente. Ma non è sempre così.

Nagata osserva che è anche possibile essere fisicamente sani mentre si sperimenta un’estrema sofferenza mentale per la dieta, l’esercizio fisico e l’insoddisfazione del corpo.

Identificare i disturbi alimentari tra gli uomini come un problema di salute mentale è fondamentale per far progredire la comprensione intorno a loro, come è stato il caso dell’ansia e della depressione negli ultimi anni.

Chi è ad alto rischio di sviluppare un disturbo alimentare?

Gli atleti, le persone di colore e le persone LGBTQ+ potrebbero trovarsi a rischio elevato dei disturbi alimentari e dei comportamenti ad essi associati.

La dismorfia corporea, un focus ossessivo sui difetti percepiti nel proprio corpo, colpisce donne e uomini in egual misura, secondo l’Anxiety & Depression Association of America.

Le persone transgender possono sperimentare dismorfia corporea in relazione alla disforia di genere, il termine per indicare il disagio per le discrepanze tra il proprio corpo e l’identità di genere.

“Le persone transgender e le persone di genere diverso in generale hanno molti problemi di immagine corporea, perché parte della disforia di genere riguarda l’aspetto”, afferma Nagata.

Crescendo, Henry Giardina, un editore con sede a Los Angeles, pensava di ignorare i messaggi rivolti alle ragazze sui loro corpi – apprezzando l’estrema magrezza e il candore – perché è trans e non si identificava come una ragazza.

Ma quelle pressioni familiari finirono per riemergere in forma modificata durante la transizione.

“In realtà non li stavo ignorando”, dice Giardina, 33 anni, ripensando ai messaggi rivolti alle ragazze. “Li stavo accogliendo e aspettando il momento in cui avrebbero potuto fare domanda per me”.

Dopo aver subito un intervento chirurgico di alto livello nel 2012, Giardina ricorda di essere passato da un locus of body concern a un altro.

“Il problema del mio corpo era in qualche modo risolto”, dice riguardo alla sua transizione. “Poi è diventato come se, più peso perdi, più mascolino sarai.”

Giardina scoprì di considerare i musicisti maschi stravaganti, come Morrissey e Michael Stipe, come un ideale personale di mascolinità.

Con l’aiuto continuo del suo terapista, ora Giardina lavora per combattere attivamente la voce critica nella sua testa e ascoltare il suo corpo. “Sto cercando di tornare a un luogo naturale in cui riconoscere, ‘Oh, il tuo corpo sa cosa vuole.'”

“A causa della potenziale combinazione di messaggi sui corpi maschili e femminili, gli uomini queer possono essere più a rischio di disturbi alimentari, a causa di “entrambe le pressioni sulla magrezza, così come le pressioni sulla muscolatura, o una combinazione di entrambe”, dice Nagata.

UN revisione della ricerca recente hanno scoperto che gli adulti appartenenti a minoranze sessuali hanno da due a quattro volte maggiori probabilità di sperimentare anoressia, bulimia o abbuffate rispetto agli adulti eterosessuali cisgender.

Oltre alle distinte pressioni sull’immagine corporea, altri fattori di stress minoritari come la discriminazione o comorbidità psicologiche come la depressione, possono contribuire alla prevalenza dei disturbi alimentari tra gli uomini queer.

Perché le preoccupazioni per il corpo tra gli uomini sono in aumento?

Le immagini di uomini immensamente muscolosi sono diventate onnipresenti, facendo circolare app come Instagram e assumendo proporzioni smisurate nel Marvel Cinematic Universe e su cartelloni pubblicitari e riviste.

Le recenti ammissioni di artisti come il tuffatore olimpico Tom Daley e la star di “Eternals” Kumail Nanjiani hanno indicato i pericoli della lotta per il fisico muscoloso estremo che si riflette così ampiamente nella cultura pop.

Ma gli algoritmi dei social media e le norme di Hollywood continuano a diffondere ideali del corpo che possono essere pericolosamente irraggiungibili.

“I social media sono stati un fattore davvero, davvero importante nel mio disturbo alimentare”, afferma Joseph Goldberg, 21 anni, che ha sperimentato anoressia, bulimia, abbuffate, esercizio fisico eccessivo e altro, prima di trovare il recupero e il volontariato per aiutare gli altri.

“Ho visto tutte queste persone del fitness [talking about how] rimanere magri”, dice Goldberg, che è ebreo ortodosso e vive a Boca Raton, in Florida.

Ciò ha alimentato la fissazione sull’evitare certi cibi non considerati “puliti”, come lo zucchero e i grassi saturi. “Sono arrivato al punto che mi ci sarebbero volute due ore per fare la spesa”, dice Goldberg, perché studiava attentamente gli ingredienti su ogni etichetta.

Anche le concezioni culturali più ampie di come dovrebbero agire gli uomini giocano un ruolo nel modo in cui gli uomini si relazionano alla lotta.

“La mascolinità tossica e la convinzione che un uomo debba tenere sempre il labbro superiore rigido, è una delle cause principali dello stigma che gli uomini non possono avere disturbi alimentari”, afferma Goldberg.

Quel senso di vergogna e stigma è uno dei motivi per cui gli uomini potrebbero avere meno probabilità di cercare un trattamento o riconoscere la loro ossessione per la dieta e il fitness come un problema.

Affrontare i disturbi alimentari nelle loro fasi iniziali aumenta la probabilità di raggiungere il pieno recupero fisico ed emotivo, secondo NEDA.

Ecco perché sviluppare misure di screening specifiche per gli uomini e incoraggiare una cultura di apertura sul tema è così importante per combattere i disturbi.

L’importanza del linguaggio inclusivo nella diagnosi e nel trattamento

Mentre i disturbi alimentari possono manifestarsi in modo molto diverso negli uomini, il linguaggio intorno alla loro diagnosi è rimasto limitato incentrato sulle donne fino a poco tempo fa.

Sono emersi numerosi termini relativi ai problemi di immagine corporea specificamente applicati agli uomini.

Nagata descrive la dismorfia muscolare (a volte nota come “bigoressia”) come una preoccupazione o un’ossessione per l’essere insufficientemente muscolosi, che possono portare all’uso di steroidi e all’eccessiva concentrazione sull’esercizio. Ma anche questo non è tecnicamente considerato un disturbo alimentare.

“Anche nel termine disordini alimentari, l’attenzione è rivolta alla dieta”, mentre il rapporto con il cibo può essere solo una parte del problema.

Nagata preferisce idealmente un approccio interdisciplinare al trattamento, che includa un controllo fisico, una valutazione della salute mentale, insieme alla terapia e alla consultazione con un nutrizionista, per affrontare tutti gli impatti che un paziente potrebbe subire.

Come il trattamento e il recupero possono funzionare per gli uomini

Dare un nome ai particolari problemi del corpo che gli uomini affrontano e sensibilizzare coloro che potrebbero soffrire e i loro fornitori di cure mediche è fondamentale per lo sviluppo di un trattamento di successo.

Non solo, ma sapere che molti altri uomini stanno avendo esperienze simili può essere una parte significativa del recupero.

“Capire che non sei solo è così potente”, dice Goldberg del suo tempo partecipando e facilitando i gruppi di supporto con ANAD (Associazione Nazionale di Anoressia Nervosa e Disturbi Associati). Soprattutto perché lottare mentalmente con un disturbo alimentare può sembrare così isolante.

Nel corso dei suoi 50 anni di recupero e mentore degli altri, Walk, l’ex wrestler varsity, ha scoperto l’importanza di normalizzare in definitiva i disturbi alimentari e imparare a coesistere.

“L’accettazione radicale è un pezzo enorme”, afferma Walk. “I disturbi alimentari fanno parte del mondo, come le querce e gli uccelli azzurri. Va tutto bene”, dice. “Ma facciamo qualcosa al riguardo.”

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