Sidney Poitier, pioniere dell’Oscar nero, è morto all’età di 94 anni

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Poitier ha lottato contro grandi probabilità per diventare uno dei primi attori neri ad assumere ruoli importanti nei film statunitensi.

Sidney Poitier ha recitato in più di 50 film e ne ha diretti nove nella sua decennale carriera, creando un’eredità illustre [File: Toni Anne Barson/WireImage]

Sidney Poitier, che ha infranto le barriere razziali per diventare il primo attore nero a vincere il premio Oscar come miglior attore e ha ispirato una generazione durante il movimento per i diritti civili degli Stati Uniti, è morto, hanno detto i funzionari. Aveva 94 anni.

Eugene Torchon-Newry, direttore generale ad interim del ministero degli Affari esteri delle Bahamas, ha confermato la sua morte venerdì.

Poitier ha creato un’importante eredità cinematografica in un solo anno con tre film del 1967 in un momento in cui la segregazione prevaleva in gran parte degli Stati Uniti.

In Indovina chi viene a cena, ha interpretato un uomo di colore con una fidanzata bianca e in In the Heat of the Night, era Virgil Tibbs, un agente di polizia nero che affronta il razzismo durante un’indagine per omicidio. Quell’anno ha anche interpretato un insegnante in una difficile scuola londinese in To Sir, With Love.

Foto in bianco e nero di Sidney Poitier al festival di CannesSidney Poitier ha scelto con cura i suoi ruoli da attore, seppellendo la vecchia idea di Hollywood secondo cui gli attori neri potevano apparire nei film solo come lustrascarpe, macchinisti e cameriere [File: AP Photo]

Poitier ha vinto l’Oscar come miglior attore storico per I gigli nel 1963, interpretando un tuttofare che aiuta le suore tedesche a costruire una cappella nel deserto. Cinque anni prima, Poitier era stato il primo uomo di colore nominato all’Oscar come attore protagonista per il suo ruolo in The Defiant Ones.

Ma la celebrità non ha protetto Poitier dal razzismo e dalla condiscendenza.

Ha avuto difficoltà a trovare un alloggio a Los Angeles, in California, ed è stato seguito dal Ku Klux Klan quando ha visitato il Mississippi nel 1964, non molto tempo dopo che tre lavoratori dei diritti civili erano stati assassinati lì. Nelle interviste, i giornalisti spesso ignoravano il suo lavoro e gli chiedevano invece informazioni su razza e attualità.

La sua vita finì in adulazione, ma iniziò in difficoltà. Poitier nacque prematuramente, pesando solo 3 libbre (1,4 kg), il 20 febbraio 1927 a Miami, dove i suoi genitori erano andati a consegnare pomodori dalla loro fattoria nella piccola Cat Island alle Bahamas.

Ha trascorso i suoi primi anni sull’isola e all’età di 12 anni ha lasciato la scuola per aiutare a sostenere la famiglia. Tre anni dopo, fu mandato a vivere con un fratello a Miami poiché suo padre era preoccupato che la vita di strada di Nassau avesse una cattiva influenza.

Con 3 dollari in tasca, Poitier ha viaggiato in timoneria su una nave mercantile.

Il giovane attore ha avuto la sua prima occasione quando ha incontrato il direttore del casting dell’American Negro Theatre. Era un sostituto in Days of Our Youth ed è subentrato quando la star, Harry Belafonte, che sarebbe diventato anche un attore nero pionieristico, si è ammalato.

Poitier ha scelto i suoi ruoli con cura, seppellendo la vecchia idea di Hollywood secondo cui gli attori neri potevano apparire solo in contesti umilianti come lustrascarpe, macchinisti e cameriere.

“Ti amo, ti rispetto, ti imito”, ha detto una volta Denzel Washington, un altro premio Oscar, a Poitier durante una cerimonia pubblica.

In tutto, ha recitato in più di 50 film e ne ha diretti nove, a partire dal 1972 con Buck and the Preacher, in cui ha recitato insieme a Belafonte.

Il presidente Barack Obama ha messo al collo di Sidney Poitier la Medaglia presidenziale della libertà 2009Il presidente degli Stati Uniti Barack Obama ha assegnato a Sidney Poitier la Presidential Medal of Freedom nel 2009 [File: J Scott Applewhite/AP Photo]

Nel 1992, Poitier ha ricevuto il Life Achievement Award dall’American Film Institute, l’onorificenza più prestigiosa dopo l’Oscar.

Nel 2002, un Oscar onorario ha riconosciuto “i suoi straordinari successi come artista e come essere umano”.

Poitier ha sposato l’attrice Joanna Shimkus, la sua seconda moglie, a metà degli anni ’70. Ha avuto sei figlie con le sue due mogli e ha scritto tre libri.

“Se applichi ragione e logica a questa mia carriera, non andrai molto lontano”, ha detto al Washington Post. “Il viaggio è stato incredibile sin dall’inizio. Gran parte della vita, mi sembra, è determinata dalla pura casualità”.

Poitier è stato nominato cavaliere dalla regina Elisabetta II della Gran Bretagna nel 1974 e ha servito come ambasciatore delle Bahamas in Giappone e presso l’UNESCO, l’agenzia culturale delle Nazioni Unite.

Nel 2009, Poitier ha ricevuto la più alta onorificenza civile statunitense, la Presidential Medal of Freedom, dall’allora presidente Barack Obama.

La cerimonia degli Academy Awards 2014 ha segnato il 50° anniversario dello storico Oscar di Poitier e lui era lì per consegnare il premio per il miglior regista.

Steven Gaydos, editore esecutivo di Variety Magazine, ha affermato che in un momento in cui l’America si occupava di politiche apertamente razziste e segregazione, Poitier ha sostenuto i diritti civili e l’uguaglianza “con la sua stessa presenza ogni volta che si presentava su uno schermo”.

“Aveva la presenza sullo schermo; la telecamera lo adorava”, ha detto Gaydos ad Al Jazeera del defunto attore. “Aveva una voce che richiedeva attenzione e rispetto e gli sono stati assegnati alcuni ruoli molto importanti in un momento cruciale della storia americana”.

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