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Utilizzo della stimolazione del nervo vago (VNS) per la depressione: è consigliato?

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Stimolazione e depressione del nervo vago

La stimolazione del nervo vago è stata generalmente utilizzata per trattare l’epilessia. Il Food and Drug Administration (FDA) statunitense approvato VNS nel 2005 come opzione per le persone con depressione resistente al trattamento. La procedura prevede la stimolazione del nervo vago tramite scosse elettriche. Questa stimolazione sembra cambiare i modelli delle onde cerebrali e aiutare a ridurre o eliminare i sintomi della depressione.

Come funziona VNS

Ci sono due nervi vago, uno su ciascun lato del corpo. Entrambi iniziano alla base del collo e corrono dal tronco cerebrale fino al petto. VNS prevede l’impianto chirurgico di un dispositivo simile a un pacemaker chiamato generatore di impulsi nel torace. Questo dispositivo è leggermente più grande di un dollaro d’argento. È collegato al nervo vago sinistro tramite un filo infilato sotto la pelle. Il generatore di impulsi è programmato per erogare corrente elettrica in cicli continui. Stimola il nervo per un determinato periodo di tempo. Quindi si ferma per diversi minuti prima che venga erogato l’impulso successivo.

I medici non sono del tutto sicuri di come la stimolazione del nervo vago allevi i sintomi della depressione. Sembra che la VNS possa aiutare a ripristinare gli squilibri chimici nei centri dell’umore del cervello. Molti professionisti medici l’hanno paragonato alla terapia elettroconvulsivante (ECT). L’ECT è un trattamento che prevede la stimolazione di parti del cervello con impulsi elettrici.

A chi è rivolto VNS

La stimolazione del nervo vago è stata utilizzata per curare la depressione solo negli ultimi anni. La ricerca su come funziona bene è ancora in corso. Generalmente è considerata un’opzione di ultima risorsa. I medici di solito consigliano di provare diversi tipi e combinazioni di farmaci e psicoterapia prima di provare VNS.

Il trattamento è raccomandato solo per gli adulti di età pari o superiore a 18 anni che soffrono di depressione resistente al trattamento. La FDA consiglia inoltre di continuare con altre forme di terapia in combinazione con VNS. Altri trattamenti includono farmaci e terapia cognitivo comportamentale.

Le persone in gravidanza o con qualsiasi altra condizione neurologica potrebbero non essere idonee per VNS. Il tuo medico può aiutarti a determinare se la stimolazione del nervo vago è un’opzione per te. Molti piani di assicurazione sanitaria non coprono VNS. La procedura può costare migliaia di dollari.

Possibili effetti collaterali e complicazioni

La stimolazione del nervo vago comporta un intervento chirurgico importante per impiantare il generatore di impulsi. Le complicazioni possono sorgere sia durante che dopo l’intervento chirurgico. I rischi comuni associati all’intervento includono:

  • infezione
  • dolore
  • problemi respiratori
  • danno al nervo vago

Un altro rischio con la chirurgia VNS è la possibilità di paralisi delle corde vocali. Ciò può verificarsi se il dispositivo si muove dopo l’impianto. Potrebbe anche essere necessario interrompere l’assunzione di determinati farmaci diversi giorni prima della procedura.

Le persone che hanno subito un intervento chirurgico VNS possono sperimentare una serie di effetti collaterali in seguito. Questi possono includere:

  • dolore al petto
  • mal di gola
  • difficoltà a deglutire
  • respirazione difficoltosa

La depressione può anche peggiorare in alcune persone. Il generatore di impulsi potrebbe rompersi o dover essere regolato in alcuni casi, richiedendo un altro intervento chirurgico.

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