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Un altro farmaco approvato per la malaria mostra il potenziale contro il COVID-19

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Un nuovo studio di laboratorio ha scoperto che il farmaco antimalarico atovaquone può impedire al coronavirus di replicarsi nelle cellule polmonari umane. JJ van Ginkel/Getty Images
  • Un antimalarico è l’ultimo farmaco che i ricercatori hanno identificato come un potenziale trattamento per il COVID-19.
  • In uno studio di laboratorio, gli scienziati hanno scoperto che l’atovaquone inibisce la replicazione di SARS-CoV-2 nelle cellule polmonari umane.
  • Gli effetti si sono verificati in vitro contro le varianti Alpha, Beta e Delta.
  • Sono necessari studi clinici per vedere se è possibile ripetere questi risultati nelle persone con COVID-19.

Con l’Omicron che si diffonde a un ritmo allarmante e le morti globali per COVID-19 ora ben oltre 5 milioni, la ricerca di trattamenti efficaci contro COVID-19 sta diventando sempre più urgente.

Gli scienziati hanno preso in considerazione molti farmaci, ma pochi hanno realizzato una prima promessa. Persino il molnupiravir, salutato da molti come un punto di svolta per il COVID-19, non sembra essere all’altezza del clamore. Negli studi clinici, l’efficacia nel mondo reale nella prevenzione dei sintomi gravi di COVID-19 è significativamente inferiore rispetto a quanto suggerito dalle prove iniziali.

Gli anticorpi monoclonali hanno alcuni benefici clinici nella prevenzione dei sintomi gravi di COVID-19, ma gli operatori sanitari devono somministrarli per via endovenosa. Nei pazienti gravemente malati con ventilatori, il desametasone, uno steroide orale, può ridurre fino a un terzo i decessi per COVID-19.

Quindi la ricerca è ancora in corso per trattamenti orali efficaci in grado di prevenire o ridurre al minimo i sintomi. Molti ricercatori stanno testando farmaci autorizzati che potrebbero essere in grado di riutilizzare per trattare o prevenire il COVID-19.

Studio di laboratorio

Ora, uno studio di laboratorio danese ha pubblicato risultati che suggeriscono che l’atovaquone ha un effetto protettivo contro il coronavirus nelle cellule polmonari umane. L’atovaquone fa parte dell’antimalarico Malarone, che i medici utilizzano dal 1999 per la cura e la prevenzione della malaria.

parlando con Notizie mediche oggi, il dottor William Schaffner, professore di malattie infettive presso il Vanderbilt University Medical Center, Nashville, TN, ha accolto con favore lo studio: “Tutti sono entusiasti quando un farmaco che è stato utilizzato prima [looks promising in the laboratory] perché ovviamente abbiamo una grande esperienza clinica a conferma di ciò. È già autorizzato. Ma ora dobbiamo vedere se funziona davvero nelle persone. È un passo da gigante”.

Lo studio di un team dell’Università di Aarhus ha scoperto che l’atovaquone ha bloccato l’infezione da varianti alfa, beta e delta di COVID-19 nelle cellule polmonari umane in vitro.

Tuttavia, il Dr. Schaffner ha esortato alla cautela: “Certo, è uno studio di laboratorio. Il che significa che è provocatorio ma presto. Odio metterlo nella stessa categoria, ma [I] stavo solo pensando a un altro studio che sembrava buono in laboratorio ma è fallito: il studio sull’idrossiclorochina.”

Effetti antivirali

I ricercatori hanno avviato lo studio a seguito di prove aneddotiche provenienti dal Canada secondo cui le persone che assumevano Malarone sembravano avere una certa resistenza al COVID-19. O non stavano contraendo il virus, o i sintomi non erano gravi se lo facevano.

I ricercatori hanno studiato in precedenza il potenziale antivirale dell’atovaquone. Uno studio del 2019 ha dimostrato di inibire la riproduzione del virus Zika in vitro. In questo studio, i ricercatori hanno suggerito che l’atovaquone inibisse la replicazione dell’RNA, impedendo così la riproduzione del virus.

Un altro studio di laboratorio del 2020 ha scoperto che il farmaco ha inibito la fusione del virus Zika e del virus dengue nelle membrane cellulari ospiti. I virus si fondono con le membrane cellulari per invadere le cellule ospiti.

Come potrebbe funzionare?

I ricercatori hanno ipotizzato diversi possibili meccanismi per l’effetto osservato dell’atovaquone su SARS-CoV-2. Suggeriscono che può inibire la replicazione virale, prevenire il legame della proteina spike al Recettori ACE2e prevenire l’espressione di marcatori infiammatori.

“Non voglio criticare lo studio, ma non sono convinto che sia un enorme passo avanti. Vorrei essere smentito. Mi piacerebbe che emergessero i dati clinici che fanno davvero qualcosa”. Il dottor Jonathan Stoye, virologo del Francis Crick Institute di Londra, Regno Unito, ha detto MNT.

Ha aggiunto: “[What is c]una cosa preoccupante in questo studio più recente è che non è venuto fuori un meccanismo. In un certo senso suggerisce che c’è un po’ di questo e un po’ di quello e un po’ di qualcos’altro. Non lo trovo molto persuasivo”.

Test clinici

Sono già in corso due piccoli studi clinici sull’atovaquone. Uno, uno studio di fase 2 in Texas, è terminato nel gennaio di quest’anno, ma i risultati non sono stati resi pubblici. Ciò solleva delle domande per il Dr. Stoye: “Vorrei vedere alcuni dati di questo studio clinico. Mi chiedo solo cosa abbia effettivamente mostrato. Avresti pensato che se avesse mostrato qualcosa, ne avremmo sentito parlare”.

Non è noto se i ricercatori stiano pianificando studi clinici più ampi. Come ha commentato il Dr. Schaffner: “Passare a una sperimentazione clinica è un investimento molto, molto grande. Devi essere molto convinto che qualcosa funzionerà”.

“Ho delle riserve sull’importanza di questo studio. Questa è la mia linea di fondo.”

– Dott. Jonathan Stoye

L’atovaquone potrebbe avere del potenziale, ma sono necessarie ulteriori prove. La ricerca di cure efficaci per il COVID-19 continua.

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