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Perché un gene trovato negli asiatici del sud potrebbe non spiegare completamente la suscettibilità al COVID-19?

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Il seguente editoriale è stato scritto da Winston Morgan, BS, Ph.D., FHEA, FRSB, professore di tossicologia applicata, equità e pratica inclusiva presso la School of Health, Sport and Bioscience presso l’Università di East London negli Stati Uniti Regno.

Un pedone passa davanti a un murale raffigurante operatori sanitari, a Mumbai, in India, il 30 novembre 2021. PUNIT PARANJPE/AFP via Getty Images

UN studi recenti suggerisce che una variante di un gene chiamato LZTFL1 potrebbe spiegare perché i sud-asiatici sono più suscettibili al COVID-19. Questo gene normalmente aiuta le cellule dei polmoni a rispondere alle infezioni virali.

Si pensa che la variante sia ereditata dai nostri antenati di Neanderthal e si trova in oltre il 60% dei sud-asiatici e nel 15% degli europei ed è quasi assente negli africani neri e negli asiatici orientali.

Per gli scienziati, in particolare quelli interessati alla genetica delle popolazioni e alla biologia molecolare, questo tipo di studio è molto interessante. Al di là della scienza, tali scoperte sono significative per tutti, in quanto potrebbero fornire nuove diagnosi e trattamenti per COVID-19 e dovrebbero essere motivo di ottimismo in generale.

Sfortunatamente, studi come questi hanno altre implicazioni che possono causare gravi preoccupazioni nelle comunità più colpite da queste scoperte, in particolare quando la notizia è clamorosa.

Ho parlato con i miei amici dell’Asia meridionale che sono preoccupati per quello che potrebbe significare per loro. Devono considerare se i loro geni li rendono davvero particolarmente vulnerabili al COVID-19. In un futuro colpito dalla pandemia, dove il COVID-19 potrebbe sempre essere con noi, cosa potrebbe significare questo per cose come l’assicurazione sulla vita se hai i geni in questione?

Questo tipo di studio fornisce anche munizioni per chi ha un determinista genetico mentalità, che vogliono dividerci in base alla razza e all’etnia.

Tuttavia, prima che qualcuno si ecciti troppo, e nonostante i titoli, uno sguardo più attento allo studio racconta una storia diversa.

Fa molte – non ancora provate – ipotesi che collegano l’esistenza di questa variante a una serie di risposte cellulari nei polmoni a seguito di infezione virale, che sono necessarie prima di qualsiasi possibilità di decessi extra nelle popolazioni colpite.

Per accettare questa spiegazione, dobbiamo anche accettare che questa variante del gene – che presumibilmente rende i portatori più suscettibili non solo al COVID-19 ma ai coronavirus in generale, inclusa l’influenza – viene trovata e quindi espressa in modo sproporzionato nei sud-asiatici, portando a conseguenze negative.

Una tale sequenza di eventi non è completamente supportata da prove del mondo reale e solleva ancora più domande. Il più ovvio è che, data la prevalenza e la patogenicità dei coronavirus nel plasmare la storia umana moderna, come è sopravvissuta e prosperata così bene la popolazione dell’Asia meridionale oggi?

Ad esempio, ci viene spesso detto che i coronavirus sono la ragione principale per cui le popolazioni del Nuovo Mondo sono state decimate una volta entrate in contatto con gli europei invasori.

Ci si aspetterebbe che affinché un tale gene legato a questo tipo di vulnerabilità diventi così diffuso in qualsiasi popolazione, dovrebbe essere associato a un ulteriore ed ovvio vantaggio di sopravvivenza in quella popolazione per contrastare la suscettibilità ai coronavirus.

Attualmente, non è stato identificato alcun vantaggio in termini di sopravvivenza, quindi forse il gene non è così letale come suggerisce lo studio.

Ancora più importante, perché c’è una differenza così grande tra l’impatto di COVID-19 su bengalesi e indiani, con il 60% di entrambe le popolazioni che trasportano la stessa variante di LZTFL1? Perché i neri africani che non hanno la variante sono sensibili al virus quanto la popolazione del Bangladesh, e cosa sta guidando la loro suscettibilità?

Il problema con tutte queste spiegazioni genetiche per la suscettibilità al COVID-19 – e con molte altre condizioni mediche – è che spostano convenientemente la colpa.

La colpa è delle popolazioni che già soffrono [the] la maggior parte, piuttosto che concentrarsi sulle questioni strutturali nelle nostre società; questi sono i veri driver delle morti sproporzionate per COVID-19 legate alla razza e all’etnia.

Tuttavia, questo studio potrebbe avere qualcosa di significativo con cui contribuire. Potrebbe aiutarci a capire perché i Neanderthal si sono estinti.

La presenza di questa variante genetica nei Neanderthal potrebbe essere un fattore chiave per il loro? estinzione a seguito di una simile pandemia di coronavirus migliaia di anni fa? Questa è una storia più avvincente.

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