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Il virus JC e i rischi per le persone con sclerosi multipla (SM)

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Cos’è il virus JC?

Il virus John Cunningham, noto più comunemente come virus JC, è un virus molto comune negli Stati Uniti. Secondo il World Journal of Neurosciences, tra il 70 e il 90% delle persone nel mondo ha il virus. La persona media che trasporta il virus JC non lo saprà mai ed è improbabile che subisca effetti collaterali.

Tuttavia, questo non è il caso di una piccola percentuale di individui con sclerosi multipla (SM). Il virus JC può essere attivato quando il sistema immunitario di una persona è compromesso a causa di una malattia o di farmaci immunosoppressori.

Il virus può quindi essere trasportato nel cervello. Infetta la materia bianca del cervello e attacca le cellule responsabili della produzione della mielina, il rivestimento protettivo che copre e protegge le cellule nervose. Questa infezione è chiamata leucoencefalopatia multifocale progressiva (PML). La PML può essere disabilitante, anche fatale.

Il ruolo dei farmaci immunosoppressori

Il virus JC attacca spesso quando il sistema immunitario di una persona è più debole. Un sistema immunitario indebolito non può più combattere i virus invasori. È l’occasione perfetta per il virus JC di risvegliarsi, attraversare la barriera emato-encefalica e iniziare ad attaccare il cervello. Le persone con SM corrono un rischio maggiore di PML perché il loro sistema immunitario è spesso compromesso a causa della condizione.

Ad aggravare ulteriormente il problema, diversi farmaci usati per trattare i sintomi della SM possono anche compromettere il sistema immunitario. I farmaci immunosoppressori possono aumentare la probabilità che una persona con SM sviluppi la PML dopo l’esposizione al virus JC. Questi farmaci immunosoppressori possono includere:

  • azatioprina (Azasan, Imuran)

  • ciclofosfamide
  • dimetilfumarato (Tecfidera)
  • metotrexato
  • mitoxantrone (Novantrone)
  • micofenolato mofetile (CellCept)
  • corticosteroidi

Test per il virus JC

Nel 2012, il Food and Drug Administration (FDA) statunitense ha approvato il test ELISA per gli anticorpi Stratify JCV. Un anno dopo, è stato rilasciato un test di seconda generazione per migliorare l’accuratezza del test.

Questo test di rilevamento del virus JC può determinare se una persona è stata esposta al virus e se è presente nel suo corpo. Un test positivo non significa che una persona con SM svilupperà la PML, ma solo le persone positive alla JCV possono sviluppare la PML. Sapere che sei positivo alla JCV avvisa il tuo medico di tenere d’occhio la PML.

Anche con un risultato negativo, non sei sicuro al 100%. Puoi essere infettato dal virus JC in qualsiasi momento durante il trattamento.

Se inizi a prendere farmaci come parte del trattamento per la SM, è importante continuare i test regolari per vedere se sei stato infettato. Parla con il tuo medico di quanto spesso dovresti essere testato per gli anticorpi del virus JC. Se vieni infettato, test regolari ti aiuteranno a rilevare l’infezione più velocemente. Prima viene rilevato, prima puoi iniziare il trattamento.

Discutere trattamenti e rischi con il medico

Parla con il tuo medico del tuo rischio di sviluppare la PML e di come i farmaci che stai assumendo influenzano tale rischio. Potrebbero voler condurre un test ELISA con molta cautela, soprattutto se intendono prescrivere natalizumab (Tysabri) o dimetilfumarato.

Il natalizumab viene spesso prescritto a persone che non hanno risposto bene ad altre forme di trattamento della SM. Secondo un Comunicazione sulla sicurezza dei farmaci della FDA, gli studi dimostrano che le persone che assumono natalizumab corrono un rischio maggiore di sviluppare la leucemia promielocitica rispetto alle persone con SM che assumono altri farmaci modificanti la malattia. Uno di questi studi è stato pubblicato nel New England Journal of Medicine nel 2009.

Se il tuo medico ti consiglia di iniziare il trattamento con natalizumab, parla con loro prima di sottoporsi all’analisi del sangue ELISA. Se il risultato è negativo, è meno probabile che sviluppi la leucemia promielocitica durante il natalizumab. Se i risultati sono positivi, parla con il tuo medico del pericolo di prendere il medicinale e della probabilità che tu sviluppi la leucemia promielocitica. Un test positivo può richiedere che tu e il tuo medico rivalutiate il vostro piano di trattamento.

I medici prescrivono dimetilfumarato per il trattamento della SM recidivante-remittente, comprese le riacutizzazioni o le esacerbazioni della SM. Secondo i produttori di Tecfidera, il medicinale dimezza il rischio di ricadute rispetto alle persone che assumono un placebo.

Nel 2014, la FDA ha rilasciato un file annuncio di sicurezza che una persona trattata con dimetilfumarato ha sviluppato PML. Secondo il New England Journal of Medicine, un ulteriore caso di PML correlata al dimetilfumarato è stato segnalato in una donna trattata per la SM.

Come con natalizumab, i medici spesso raccomandano di sottoporsi periodicamente a un esame del sangue ELISA durante l’assunzione di dimetilfumarato.

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