Botulismo

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Cos’è il botulismo?

Il botulismo (o avvelenamento da botulismo) è una malattia rara ma molto grave che si trasmette attraverso il cibo, il contatto con il suolo contaminato o attraverso una ferita aperta. Senza un trattamento precoce, il botulismo può portare a paralisi, difficoltà respiratorie e morte.

Esistono tre tipi principali di botulismo:

  • botulismo infantile
  • botulismo di origine alimentare
  • botulismo della ferita

L’avvelenamento da botulismo è dovuto a una tossina prodotta da un tipo di batterio chiamato Clostridium botulinum. Sebbene molto comuni, questi batteri possono prosperare solo in condizioni in cui non c’è ossigeno. Alcune fonti di cibo, come i cibi in scatola fatti in casa, forniscono un potente terreno fertile.

Secondo il Centri per il controllo e la prevenzione delle malattie (CDC), circa 145 casi di botulismo vengono segnalati ogni anno negli Stati Uniti. Circa il 3-5% di quelli con avvelenamento da botulismo muore.

Quali sono i sintomi del botulismo?

I sintomi del botulismo possono comparire da sei ore a 10 giorni dopo l’infezione iniziale. In media, i sintomi del botulismo infantile e alimentare compaiono tra le 12 e le 36 ore dopo aver mangiato cibo contaminato.

I primi segni di botulismo infantile includono:

  • stipsi
  • difficoltà ad alimentarsi
  • stanchezza
  • irritabilità
  • sbavando
  • palpebre cadenti
  • grido debole
  • perdita di controllo della testa e movimenti flosci a causa della debolezza muscolare
  • paralisi

I segni di botulismo di origine alimentare o della ferita includono:

  • difficoltà a deglutire o parlare

  • debolezza facciale su entrambi i lati del viso
  • visione offuscata
  • palpebre cadenti
  • problema respiratorio
  • nausea, vomito e crampi addominali (solo nel botulismo di origine alimentare)

  • paralisi

Quali sono le cause del botulismo? Chi è a rischio?

Il Centro per la prevenzione e il controllo delle malattie riferisce che il 65% dei casi di botulismo si verifica in neonati o bambini di età inferiore a 1 anno. Il botulismo infantile è in genere il risultato dell’esposizione al suolo contaminato o del consumo di cibi che contengono spore di botulismo. Il miele e lo sciroppo di mais sono due esempi di alimenti che possono essere contaminati. Queste spore possono crescere all’interno del tratto intestinale dei neonati, rilasciando la tossina botulinica. I bambini più grandi e gli adulti hanno difese naturali che impediscono la crescita dei batteri.

Secondo il Centro per la prevenzione e il controllo delle malattie, circa il 15% dei casi di botulismo sono di origine alimentare. Questi possono essere cibi in scatola o prodotti in scatola in commercio che non sono stati sottoposti a una lavorazione adeguata. Il Organizzazione mondiale della sanità (OMS) riferisce che la tossina del botulismo è stata trovata in:

  • verdure conservate a basso contenuto di acidità, come barbabietole, spinaci, funghi e fagiolini
  • tonno in scatola
  • pesce fermentato, affumicato e salato
  • prodotti a base di carne, come prosciutto e salsiccia

Il botulismo della ferita costituisce il 20 percento di tutti i casi di botulismo ed è dovuto alle spore del botulismo che entrano in una ferita aperta, secondo il Centro per la prevenzione e il controllo delle malattie. Il tasso di insorgenza di questo tipo di botulismo è aumentato negli ultimi anni a causa dell’uso di droghe, poiché le spore sono comunemente presenti nell’eroina e nella cocaina.

Il botulismo non si trasmette da persona a persona. Una persona deve consumare le spore o la tossina attraverso il cibo, o la tossina deve entrare in una ferita, per causare i sintomi dell’avvelenamento da botulismo.

Come viene diagnosticato il botulismo?

Se sospetti che tu o qualcuno che conosci abbia il botulismo, chiedi immediatamente assistenza medica. La diagnosi e il trattamento precoci sono fondamentali per la sopravvivenza.

Per diagnosticare il botulismo, un medico completerà un esame fisico, rilevando eventuali segni o sintomi di avvelenamento da botulismo. Chiederanno informazioni sugli alimenti consumati negli ultimi giorni come possibili fonti della tossina e se qualcun altro ha mangiato lo stesso cibo. Chiederanno anche di eventuali ferite.

Nei neonati, un medico verificherà anche i sintomi fisici e chiederà informazioni sugli alimenti che il bambino ha mangiato, come il miele o lo sciroppo di mais.

Il medico può anche prelevare campioni di sangue o feci per analizzare la presenza di tossine. Tuttavia, i risultati di questi test possono richiedere giorni, quindi la maggior parte dei medici si basa su un’osservazione clinica dei sintomi per fare una diagnosi.

Alcuni sintomi del botulismo possono imitare quelli di altre malattie e condizioni. Il medico può ordinare ulteriori test per escludere altre cause. Questi test possono includere:

  • elettromiografia (EMG) per valutare la risposta muscolare

  • scansioni di imaging per rilevare eventuali danni interni alla testa o al cervello
  • test del liquido spinale per determinare se l’infezione o la lesione al cervello o al midollo spinale stiano causando sintomi

Come viene trattato il botulismo?

Per il botulismo di origine alimentare e delle ferite, un medico somministra un’antitossina il prima possibile dopo la diagnosi. Nei neonati, un trattamento noto come immunoglobulina botulica blocca l’azione delle neurotossine che circolano nel sangue.

Casi gravi di botulismo possono richiedere l’uso di un ventilatore per aiutare a sostenere la respirazione. Il recupero può richiedere settimane o mesi. Anche la terapia e la riabilitazione a lungo termine possono essere necessarie nei casi più gravi. C’è un vaccino per il botulismo, ma non è comune, poiché la sua efficacia non è stata completamente testata e ci sono effetti collaterali.

Come posso prevenire il botulismo?

Nella maggior parte dei casi, il botulismo è facile da prevenire. Puoi ridurre il rischio con le seguenti misure preventive:

  • Seguire le tecniche corrette quando si inscatola il cibo a casa, assicurandosi di raggiungere livelli adeguati di calore e acidità.
  • Fai attenzione a qualsiasi pesce fermentato o altri alimenti di selvaggina acquatica.
  • Getta via le lattine aperte o sporgenti di cibo preparato in commercio.
  • Refrigerare gli oli infusi con aglio o erbe aromatiche.
  • Le patate cotte e avvolte in un foglio di alluminio possono creare un ambiente privo di ossigeno in cui il botulismo può prosperare. Mantenerli caldi o refrigerarli immediatamente.
  • Far bollire gli alimenti per 10 minuti distruggerà la tossina del botulismo.

Di regola, non dovresti mai nutrire un bambino con miele o sciroppo di mais, poiché questi alimenti possono contenere Clostridium botulinum spore.

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